Bintang tenis AS Ben Shelton tidak ingin ‘menghentikan perkembangan’ atas apa yang bisa ia capai

5 min read

Sekitar waktu ini tahun lalu, Ben Shelton adalah seorang pemain tenis yang sedang naik daun, menjalani perjalanan pertamanya keluar Amerika Serikat.

Belum lama lulus dari perguruan tinggi, Shelton relatif tidak dikenal di dunia tenis, hanya menjadi profesional selama enam bulan terakhir. Tetapi dengan pukulan servis mematikan dan keberanian pemuda, segalanya akan berubah dengan cepat.

“Aku merasa seperti dari tidak ada yang mengenalku menjadi banyak orang yang mengenalku hampir semalam,” kata Shelton kepada CNN Sport. “Rasanya sangat cepat.”

Lewati 12 bulan dan pemuda berusia 21 tahun ini berada di Australia bersiap untuk bermain dalam grand slam keenamnya dan kedua kalinya di Melbourne Park.

Pada titik ini dalam karir muda Shelton, hasilnya sudah sangat bagus: ia mencapai perempat final Australian Open tahun lalu dan melangkah lebih jauh di US Open, akhirnya kalah dari Novak Djokovic dalam semifinal yang panas. Beberapa minggu setelah itu, ia memenangkan gelar turnamen ATP pertamanya di Jepang.

Maka tidak mengherankan jika Shelton memasuki musim kedua penuhnya sebagai pemain tenis profesional dengan harapan besar.

“Rangkingnya bisa dipotong setengahnya,” kata pelatih tenis dan narawan Brad Gilbert kepada CNN, “dan saya pikir dia bisa menjadi orang Amerika pertama yang berpotensi memenangkan slam sejak Andy Roddick.”

Sudah lebih dari 20 tahun sejak Roddick meraih kemenangan di US Open, dan Shelton adalah pemain Amerika terbaru yang ingin mengakhiri paceklik tersebut. Saat ini ia berada di peringkat ke-16 di dunia dan memiliki teman sejawat seperti Taylor Fritz, Tommy Paul, dan Frances Tiafoe di dalam 20 besar.

Namun, Shelton bermain-main dengan ambisinya untuk tahun mendatang.

“Aku merasa seperti tidak peduli apa yang kamu katakan di media, seseorang akan mengatakan: ‘Oh, kamu menetapkan target terlalu tinggi atau terlalu rendah,'” katanya.

“Jadi aku akan menyimpan tujuan berbasis hasilku antara aku dan timku … Aku tidak memiliki sesuatu di pikiranku yang benar-benar aku tetapkan. Aku merasa tidak ingin menghentikan perkembangan diriku sendiri dan apa yang bisa aku capai. Aku hanya ingin mengambil langkah demi langkah dan melihat di mana aku berada pada akhir tahun ini.”

Jalur karir Shelton sampai saat ini tidak konvensional. Sepak bola adalah hasrat utamanya hingga usia 12 atau 13 tahun, dan meskipun garis keturunannya – ayah dan pamannya adalah pemain tenis profesional, sedangkan ibunya adalah pemain junior yang berbakat – ia tidak merasa dipaksa untuk menggeluti olahraga tersebut.

Barulah setelah melihat adik perempuannya bepergian ke turnamen di seluruh negeri, Shelton diyakinkan untuk mengambil tenis lebih serius dan memulai langkahnya melalui peringkat junior.

Tetapi bahkan dalam olahraga yang suka merayakan juara remaja seperti Carlos Alcaraz, Coco Gauff, dan Emma Raducanu, misalnya, Shelton memutuskan untuk menghabiskan tahun-tahun formatifnya lebih dekat dengan rumah. Ia mendaftar di University of Florida, di mana ayahnya menjadi pelatih, dan berhasil memenangkan gelar tunggal NCAA pada tahun 2022.

“Tidak ada satu jalur untuk semua orang, dan aku tidak berpikir bahwa jalurku sempurna, tetapi itu benar-benar berhasil bagiku,” kata Shelton. “Pada saat ini, pada usia 21 tahun, aku merasa cukup segar. Aku belum lama berada di sini. Aku tidak merasa lelah sama sekali.

“Tenis bisa menjadi olahraga yang melelahkan dengan jadwal dan jumlah perjalanan, jadi aku senang bahwa aku memulai sedikit lebih lambat. Aku merasa tidak memiliki terlalu banyak mil di tubuhku sekarang.”

Di lapangan, Shelton fisik dan kuat. Pemukul kiri berukuran enam kaki empat ini, pukulan servisnya adalah senjata paling berbahayanya – “roket melesat dari tanah,” menurut Scott Perelman, seorang pelatih di University of Florida.

Pada US Open tahun lalu, Shelton melakukan dua pukulan servis dengan kecepatan 149 mil per jam dalam pertandingan putaran keempatnya – hanya tiga mil per jam lebih rendah dari rekor turnamen yang dimiliki oleh Roddick.

Tetapi orang asli Georgia ini tidak ingin dilihat sebagai otomaton satu dimensi yang hanya mengandalkan servis, dan ia percaya bahwa ia datang ke Australian Open sebagai pemain yang jauh lebih berbakat dibandingkan musim lalu.

“Aku merasa seperti aku berada di level yang jauh lebih tinggi dari sebelumnya setahun yang lalu,” katanya. “Aku jauh lebih solid dari baseline. Aku pikir aku juga lebih nyaman mengambil waktu dan maju ke net.

“Tetapi aku akan mengatakan faktor terbesar mungkin adalah pergerakan. Aku pikir aku adalah pemain yang lebih baik dan bergerak keluar dari sudut, dan ketika bergerak dengan keras dari samping ke samping dan maju dan mundur.”

Shelton dilatih oleh ayahnya, Bryan, sejak Juni tahun lalu. Bahkan pada usia 19 tahun, mantan pelatih Georgia Tech dan Florida itu mengatakan bahwa ia bisa melihat bagaimana anaknya “berbeda” dari dirinya pada masa bermain, dan Shelton muda sejauh ini menikmati hubungan pemain-pelatih mereka.

“Tidak ada orang lain di dunia yang mengenalku lebih baik, apa yang membuatku bersemangat, hal-hal yang baik yang saya miliki, hal-hal yang perlu saya perbaiki,” katanya.

Keduanya berharap untuk menjalani turnamen Australian Open tahun ini dengan sukses, yang dimulai pada hari Minggu, atau bahkan melampaui penampilan semifinal Shelton di US Open tahun lalu, di mana ia mendapatkan perhatian sebanyak permainan berani yang dilakukannya.

Pemukulan dramatis atas sambungan telepon adalah cara, seperti yang dijelaskan Shelton saat itu, untuk mengatakan bahwa ia ‘terhubung’. Bahkan Djokovic akhirnya menirunya, apakah dengan menggoda atau tidak.

US Open dan gelar perdana di Tokyo yang menyusul menandai tahun pertama yang sangat sukses sebagai pemain profesional bagi Shelton – dan dengan kesuksesan datanglah pemasaran.

Pada Maret, diumumkan bahwa Shelton telah menandatangani kesepakatan sponsor dengan merek pakaian olahraga Swiss, On, yang merupakan langkah pertama perusahaan tersebut dalam tenis. Saat ini, satu-satunya pemain top lain yang mengenakan pakaian On adalah pemain dunia perempuan nomor 1, Iga Świątek.

Kesepakatan sponsor tersebut memicu gelombang pemotretan dan wawancara untuk Shelton, ditambah dengan kewajiban pers regulernya di turnamen. Hidup di bawah sorotan publik, katanya, merupakan pengalaman baru baginya selama 12 bulan terakhir.

“Itu sesuatu yang sedang aku coba untuk beradaptasi – merasa seperti semua mata tertuju padaku,” kata Shelton. “Itu merupakan bagian lain menjadi atlet profesional yang tidak aku pikirkan begitu banyak sebelum aku menjadi profesional.”

Singkatnya, 12 bulan terakhir telah menjadi kurva belajar yang tajam bagi salah satu talenta paling menarik dalam tenis putra. Tetapi Shelton sejauh ini terbukti sebagai pembelajar yang cepat – dan kesuksesan grand slam mungkin tidak lama lagi datang.

You May Also Like

More From Author

+ There are no comments

Add yours